石板──美國核電廠的半衰期:核能同時復甦又緩慢衰退

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上週,一座田納西州的核電廠進入臨界。

不用擔心。達到臨界是核能反應爐要動起來,並準備提供電網電力的必要步驟。 田納西河流域管理局的瓦茨巴2號機(The Tennessee Valley Authority’s Watts Bar Unit 2),是一個1,150 MW的龐然巨物,不久將提供相當兩座燃煤電廠的電力。

這對田納西河流域管理局而言,是個重大的里程碑。管理局一直試著減少它對燃煤的依賴,並迎向一個更低碳的未來。而這對美國核能產業而言也是個重大的里程碑。這是這個千禧年,美國要啟用的第一座新電廠。另外還有4座電廠在施工,而且要求零碳排電力的壓力與日俱增,瓦茨巴可以代表美國核能復興的第一波漣漪。或者如果我們用另一種眼光審視,它也可以代表一個腹背受敵的產業難得的守城勝利。

核能一直以來都是美國電力馬廄中被忽視,但又腳踏實地幹粗活的一匹馬。在美國,你可以用碳排密集的方式生產能源,你可以燒煤、燒天然氣,或燒木頭。或者你可以用零碳排的方式生產能源,你可以駕馭風力、太陽能或者水力,又或者你可以擊碎原子。近年來,美國的電力組合迅速改變,煤用的少很多,天然氣、風力和太陽能用的多很多。在這個轉型的過程中,核能一直靜靜的盡自己的責任。雖然有潛在的負面外部性,像核廢料,輻射可能外洩,但是核能提供了一種經過考驗,可以發出零碳排能源的方法。美國99座核能反應爐通常一年提供了18%的電力,但到今年2月為止的一年時間,核能提供了將近20%的電力。

核能跟風力和太陽能相比,有些確定無疑的優勢。它時時刻刻穩定運作,而且佔的空間沒那麼多。單一座電廠就有1,100 MW的容量,這是一座普通風場的4到5倍大,而且大概是一座非常大的太陽能發電場的10倍。核能電廠佔美國無碳排電力的63%。如果我們真的認真地想要擺脫化石燃料,我們有可能會需要更多核電廠。

但是興建新廠的工程自1990年代以來就裹足不前。在1979年的三哩島核災後,開發計畫戛然而止。跟其他發電方式相比,要打造核能電廠是昂貴的,要花很長的時間去規劃、取得許可,還有興建,而且會激起很多反對聲浪。所以結果就是20年過去了都沒有一座核電廠上線。

然而情勢正在轉變。瓦茨巴2號機標誌著一小波核電廠興建潮的開始。在喬治亞州,一群電力公司,拿著大約83億美元的聯邦貸款保證,正在興建弗格特勒三號機和四號機(Vogtle Unit 3 and Vogtle Unit 4),美國在這兩處頭一次使用西屋的反應爐新設計。在南卡羅萊州,施工人員也忙著建造兩座新電廠,維吉爾C夏日核電廠二號機和三號機(V.C. Summer Unit 2 and V.C. Summer Unit 3)。所有核電廠都預計在未來4年內上線。這5座核電廠加起來會增加6,000 MW的新容量,替美國發電容量增加6%。

而且之後可能還不只有這些電廠。去年,美國政府核准了開發商在密西根州和德州興建核電廠的執照。此外還有另外5個申請案受到美國核管會的評估。

但這不意味著核能產業將會擴張。美國的電力需求沒有成長那麼多,因為效能提升,而且美國經濟的能源密度持續下滑。頁岩氣革命解放了大量的天然氣,這些天然氣便宜而且難以出口。這給了電力生產商巨大的經濟動機,關閉燃煤電廠,並興建燒天然氣的電廠。太陽能和風力產業本身正獲得顯著的推進支持,而聯邦稅務獎勵,還有企業想擦亮環保招牌的想望都使上了力。(你不會看到一個面對消費者的品牌,會拿對核能的投資,吹噓自己在環境永續發展上的努力。)單單規劃和建造一座核電廠就比建造其他種類的發電設施要長,最多可以花10年。

事實上,即便有這一小波擴張潮,美國核能產業還是在萎縮。在最好的狀況下,現在興建中的電廠會補足失去的容量。大部分的美國核能電廠都用了好幾十年了,要維持和修補電廠要花很多錢,而且很多政客和地主巴不得它們滾蛋。依據美國核能研究所(Nuclear Energy Institute)的資料,過去3年,電力公司們不是關閉電廠,要不就是宣布他們想要關閉8座發電容量總共6300百萬瓦的反應爐。威斯康辛州的基瓦尼電廠(Kewaunee plant)在2013年退役。2014年,年高德劭的佛蒙特洋基核電廠(Vermont Yankee plant)關閉。加州(聖奧諾弗雷電廠)和佛羅里達州的營運商決定不要重啟核電廠,因為它們沒辦法證明必要的修繕成本是合算的。在12月,安特吉公司(Entergy) 說它要閒置紐約上州的一座核電廠,紐澤西州蠔溪(Oyster Creek)的一座電廠也啟動預計在2019年關閉的計畫。在4月,麻薩諸塞州的清教徒電廠(Pilgrim nuclear)的所有人也說電廠要在2019年關閉。上週,奧馬哈公共電力區域公司(Omaha Public Power District)的執行長建議公司關閉卡爾洪堡核電廠(Fort Calhoun) 。而在伊利諾州,愛克斯龍電力公司(Exelon)正威脅要關閉兩座電廠中的三座反應爐。

結果美國核能產業所能希望的最好狀況,就跟每個核能電廠管理人所希望的完全一致:既有的核心能維持穩定不變。

作者:Daniel Gross
Daniel Gross is a longtime Slate contributor. His most recent book is Better, Stronger, Faster. Follow him on Twitter.

原文連結

America Is Finally Building New Nuclear Plants. We Need More of Them.
石板---美國核電廠的半衰期


譯者:雷景名
核能流言終結者成員
對語言與歷史有興趣的翻譯工作者

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