經濟學人──小一點比較好?小反應爐被推廣為解救核能產業的方法

Published on:

這台在雪菲爾核能進階製造研究中心(Advanced Manufacturing Research Centre)的臥式搪床,用顯微鏡般的精準度切開大型鋼材組件。從它旁邊堆起來的鋼屑來看,這台機器炙手可熱。有些這世界上最大的工程公司,正用它打造某些人稱為民用核能未來之星的東西──小型模組化反應爐(Small Modular Reactors),縮寫是SMRs。

這樣的反應爐通稱被宣傳成給核能工業的一劑良藥,成本高漲與技術混戰一直困擾這個產業。目前提案於薩莫賽特興建的欣克利角C核電站成本不斷飛漲,就是一個核工界問題的樣本案例。法國電力公司(Électricité de France)這個主要承包商,一直都很猶豫要不要繼續興建這個180億英鎊(259億美元)的工程。小型模組化反應爐是可以發出50到400百萬瓦電力的迷你反應爐,跟現行大反應爐能發出的吉瓦等級電力比起來要少得多,也不如預計要用在欣克利角的那兩台1,600百萬瓦的反應爐。但小反應爐的支持者認為小型模組化反應爐比較有用。

首先,支持者宣稱:小型反應爐只需要工廠幾十個人就能弄好,接著可以運到場址所在,並直接連線。這意味著量能經濟(economies of volume),而不是規模經濟。小型模組化反應爐應該也能比大型反應爐更快創造收入。舉例來說,雖然要在同一個地方放上8台小型模組化反應爐才能抵得上一座欣克利角,但是一個廠址有了第一台小型模組化反應爐後,就能在訂製後的3到5年內提供電力,替自己賺錢並替還沒上工的小型模組化反應爐支付成本。傳統反應爐就得花個10年以上才能連線並開始賺錢。

小型反應爐的粉絲還宣稱它們有別的優勢。勞斯萊斯公司(Rolls-Royce)正在設計一個220百萬瓦的小型模組化反應爐,高16公尺,直徑4公尺,可以用卡車,火車或平底船運送。它們冷卻用的水應該也會比傳統反應爐用的少,所以不一定要安置在海或是大河附近。它們也更容易升載,可以比很多大型反應爐更彈性的應付尖鋒需求。

英國政府理論上對此很有熱忱。它需要核能幫忙達成嚴苛的碳排放目標,並替換老舊電廠。 英國國家核能實驗室(National Nuclear Laboratory)估計小型模組化反應爐總共可以提供7吉瓦的電力,這等於兩座欣克利角的電力多一點。2015年政府承諾要投入2億5000萬英鎊做核能研究,有一部分就是拿來辦比賽,想找出最佳的小型模組化反應爐設計。勞斯萊斯有替潛水艇製造核子反應爐,正提交一份可能是國內廠商唯一的設計提案。美國的紐斯高核電公司(NuScale)和西屋或許也會參加競賽。

官方的承諾聽起來激勵人心,但對很多產業界人士來說這根本太少,而且或許也太遲了。為了開發並測試小型模組化反應爐原型機,根據核能進階製造研究中心的首長麥可•泰南(Mike Tynan)的說法,成本會超過20億英鎊。光是為了確保這項新科技安全的執照申請程序,就要投入好幾百萬並花個5年左右的時間。這項科技在英國市場可能的份額太小,無法支應這樣的金額並維持一家有利可圖的國內製造公司,在勞斯萊斯負責主持研發小型模組化反應爐計畫的大衛•奧爾表示。英國或許已經在這領域落後太多,接不到什麼外國生意了。

英國三心二意之際,美國政府已經花了數億美元鼓勵並委託規劃原型機設計。紐斯高核電公司的設計有美國能源部投入2億1,700萬美元支持,可以在今年就進入執照申請程序。紐斯高也有一個買小型模組化反應爐的潛在顧客,就是愛達荷州的一家市立電力公司。中國大陸,南韓和其他國家也都領先英國。泰南先生認為,如果英國政府快點下定決心,承受更多開發小型模組化反應爐的風險,英國還是可以用它的核能技術在這個或許價值高達4,000億英鎊的全球市場中一搏。

但不是每一個人都相信小型模組化反應爐是核能工業的救命仙丹。有些大反應爐面臨的問題,特別像安全問題,較小的反應爐也得處理。過往核子反應爐越變越大是有理由的,因為解決相似問題的相似解決方案可以更有效率的被利用。小反應爐有個優勢,大反應爐沒辦法蓋的地方,小反應爐卻能入駐。但英國人可不以歡迎討厭的開發案進入他們綠意盎然且宜人的社區而聞名。

英國政府或許之前太慢才看出小型模組化反應爐的潛能。但更重要的是,歷屆政府在挑選大反應爐設計並持之以恆這件事上也很慢。如果核能未來還想在英國工業佔有一席之地,這是政治人物一定要處理的難題。

原文連結

Is smaller better? | The Economist
經濟學人---小一點比較好?


譯者:雷景名
核能流言終結者成員
對語言與歷史有興趣的翻譯工作者

Comments

comments powered by Disqus